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Repatriación y Promesas Incumplidas

 Los gobernadores de la Zona del Canal, Harry Burgess (arriba) y
Julian L. Schley (abajo).

Continuamos con el tema de lo que fue la verdadera mano de obra y las prometidas repatriaciones de los obreros Westindian Silver Roll, quienes habían logrado la realización final del soñado Canal de Panamá.

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La Vida Urbana No Parece Mejorar el Problema de la Vivienda

En esta antigua imagen podemos apreciar
la entrada al Comisariato “Silver” en la
Zona. Imagen gracias a afropanavisions.com

La foto resalta las condiciones deplorables
en que vivían los del Silver Roll en medio de
la gran urbe en Ciudad Panamá en Calidonia.

Estas deplorables condiciones de vida para los de la comunidad Westindian en la Zona del Canal, explicaría el estudio, darían lugar a una serie de problemas debido a la disminución en la moral y la eficiencia del grupo, como el desmejoramiento de la salud y la exposición a enfermedades contagiosas.

Tras las revelaciones de las conclusiones de esos estudios la vivienda en la zona norteamericana se convertiría en tema de exámenes minuciosos, incluso hasta cuando las unidades de viviendas estuvieron bastante limitadas por las restricciones de los tratados. Llega a tal punto que a solamente una pequeña porción de los empleados se les haría acceder a vivienda alguna.

Con el paso del tiempo el Congreso de los Estados Unidos mostraría un creciente interés en mejorar la oferta habitacional de los del Silver Roll y, gradualmente, comienza a asignar fondos para mejorar las condiciones de las viviendas en la Zona del Canal Negra. Al mismo tiempo, y de acuerdo con las condiciones del reciente tratado con Panamá, se modifica el número de empleados Silver autorizados para vivir en la zona, mostrando una brusca caída en solicitudes. Además, el codiciado “privilegio” de poder comprar en los Comisariatos Silver de la zona, concesión muy codiciada tradicionalmente, sería otorgado único y exclusivamente a aquellos empleados y sus familiares que realmente estaban autorizados a vivir en las viviendas de la Zona del Canal Negra.

El Gobernador de la Zona del Canal de Panamá David Parker, reporta ante un Comité del Congreso de los Estados Unidos, y expresa que los privilegios de viviendas en la Zona Silver Roll, representaba un “bono adicional” de $ 2,000 para cada trabajador individualmente entre los que estuvieran beneficiados por vivir allá. En cambio lo que el gobernador no menciona, sin embargo, fue que esas familias pagaban alquiler en esas unidades de vivienda, y que además experimentaban muchas alzas en los alquileres a lo largo de sus relaciones con funcionarios de vivienda de esa zona del canal.

Por otra parte, la situación socio/económica en las ciudades urbanas terminales de Panamá y Colón, en las áreas habitadas principalmente por gentes de la etnia Westindians, se convirtieron en focos de insalubridad y hacinamiento. En un específico estudio de un cuadrante de diecisiete bloques de una área estudiada en 1946, el Banco de Urbanización y Rehabilitación, ordenada por el Gobierno de Panamá en septiembre de 1945, sus estudios hicieron muy evidente que, de las 4,600 unidades de vivienda de esa área en particular, el 86% eran de unidades habitacionales de un solo cuarto.

Además hasta incluso, el lenguaje cotidiano de la gente de la etnia Silver iba a estar reflejándose en estas adaptaciones urbanas, tan dolorosas y penosas a ser parte de su incómoda realidad de vivienda. A lo largo de mi infancia, habría yo de escuchar miembros de mi familia y vecinos hablar en términos del cuarto o de los “dos cuartos” de alquiler. Eran tiempos en que nunca se hablaba de un apartamento o de tener una casa entera, y además esas habitaciones a menudo cadecían de áreas privadas o de instalaciones privadas sanitarias o de cocinas apartadas. Las familias que tenían varios niños tenían que bastarse con un baño compartido entre varias familas y con áreas de diminutas e improvisadas “cocinas,” usualmente en las afueras de la vivienda como en los balcones, usualmente en frente de las entradas a sus hogares.

Además, estas áreas dedicadas a la lavandería también eran áreas comunales, a menudo ubicadas en la planta baja de los edificios en el área conocido como el “patio.” Equipadas con uno o varios grifos de agua junto a sus correspondientes lavaderos estas áreas, además, fungían como área social que eran compartidas por todos los vecinos. En muchos casos estas áreas servían como la única fuente de agua potable para familias enteras. Estos lugares eran primordialmente usados por las mujeres y colgaban su ropa en los alambrados comunales apoyados por largas y fuertes varas dejándola secar al sol tropical resplandeciente.

A pesar de las dificultades, sin embargo, las familias de la etnia Westindian generalmente lograban mantener los establos de ducharse que llamaban “cuartos de baño,” escrupulosamente limpios. Entre las amas de casa había un código no escrito de pulcritud para con la limpieza de los caños y las regaderas que la mayoría de ellas y sus hijos seguían fielmente ya que consideraban estos sitios de conexión humano lugares dignos de poder llevarse a cabo con decencia sus necesidades intimas.

Tales eran esos tiempos históricos que resultaron ser vida de escasez en viviendas inadecuadas para las gentes de la etnia Silver. Así que el trabajador Westindian, al verse limitado en esos grandes caserones de alquiler, se encontraría inmerso en miserables condiciones de vida. De hecho, le parecía que toda la raza estaba afectada negativamente por esas condiciones de vida, en esos los primeros barrios urbanos de Panamá. Eran tiempos históricos, sin embargo, en que todos pertenecíamos a la sociedad Panameña, siendo los hijos del Silver Roll esperanzados por cambios de actitud por parte del gobierno nacional.

Luego de muchos años y varias generaciones de esfuerzo frustrado en tratar de hacerle frente a tales condiciones- siempre en espera de algunos cambios en actitud del gobierno panameño- comienzan las grandes olas de migración de toda la etnia Westindian. Las primeras, generalmente, tomarían dos rumbos siendo la primera al exterior, a Estados Unidos. La otra sería a las áreas que se vuelven suburbios de las principales urbes de Panamá y Colón. Su principal motivo- poder poseer su propia y única vivienda familiar.

Siempre quedaría un número importante de nuestra etnia Silver Roll arraigada a los centros tradicionales de la Zona estadounidense del Canal de Panamá expuestos a las indignidades y limitaciones que todavía incluían el racismo y el clasismo. Además, quedaron muchas familias de nuestra etnia Silver que tuvieron que hacerle frente a los peligros del nuevo vivir en las urbes en condiciones deplorables sin seguridad personal. Pudiéramos añadir a estos grupos los que se rehusaban a inmigrar; esos quienes, después del traspaso de las “instalaciones” culturales de la zona del Canal Silver a manos panameñas, harían su hogar en las antiguas viviendas añadidas a la nueva historia urbana de Panamá.

Esta historia continuará.

Los Desplazamientos por Soluciones Habitacionales-Las Condiciones Deplorables en la Zona

Viviendas “Silver Roll” en Cristóbal 1912.
Nótese las cloacas abiertas.

Esta unidad multifamiliar en Red Tank
fue una ala del Hospital Ancón que entonces
fue destinada a los del Silver Roll como una
solución habitacional.

En el momento en que nací en ese año de 1936, mi gentes de plata o del Silver Roll, habían ya sufrido muchos períodos de privaciones al estar encontrando medidas para mejorar sus necesidades de vivienda. En las gràficas mostradas arriba se puede notar que había ido mejorando desde un infernal vivir a un purgatorio acalorado con mallas en la Zona del Canal. En lo que concernía apoyo a sus puestos de empleo, con respecto a las luchas laborales y la búsqueda de vivienda digna, es algo que al llegar a mis tiempos de niñez todavía vivíamos y que hemos proporcionado para ustedes, en esta historia, siguiendo las esquemas escritas originalmente por el ilustre Mr. George W. Westerman unos de nuestros hijos predilectos. El tema de la vivienda es de suma importancia en el funcionamiento del Canal.

Debido a la falta de unidades de vivienda, una gran parte de la fuerza laboral se ha visto obligada a estar en busca de vivienda en las ciudades de Panamá y Colón, donde los alquileres son sumamente altos, y las normas de construcción son insuficientes y la atmósfera mucho menos satisfactoria que en la zona del canal. A fin de que el Canal funcione satisfactoriamente y para mantener mejor disciplina y moral, los trabajadores deben vivir tan cerca como sea posible a sus lugares de trabajo, bajo la protección de los Estados Unidos”.

Iba a resultar ser que durante el período de las construcciones en la Zona del Canal o incluso dos años después de la inauguración de la misma, específicamente en el año de 1916, que la mayor parte de la fuerza laboral todavía vivía en la Zona del Canal Negra y en las area cercanas a la Zanja todavía en manos Panameñas. Existía en esos entonces que aunque habia en alguna forma limitada de propiedad privada, sin embargo para los de esa etnia Silver Roll iba a ser diferente. Tal diferencias incluía la marginaciòn por los pauperrimos sueldos que limitaban la participaciòn y la marginacion establecidas por las leyes panameñas.

Además iba a resultar que las formas en que las empresas privadas se les dio oportunidades para llevar a cabo el acaparamiento de propriedades en una urbe que estuvo desarrollando sin reglas propias voluntad. Eran tiempos en que muchos de los de la etnia Westindian o Silver estuvieron llegando a tomar algunas ventajas de las oportunidades que se les ofrecían, pero en el ámbito de la jardinería y de la agricultura, fueron esas los medios en el cual habían estado recibiendo ayuda en las licitaciones del gobierno de la zona norteamericana. En cambio en 1915 la población Silver o Negra de la Zona del Canal, excepto los ciudadanos Negros de los Estados Unidos, por necesidades militares, tuvieron a la fuerza tener que abandonar sus viviendas en la Zona, al igual que en otras de sus propiedades en los alrededores de los montes cerca del canal.

Tras esta retirada repentina de nuestra etnia de sus casas y tierras, esos los de la etnia Westindians se vieron obligados a estar viviendo en los barrios de las ciudades terminales del Canal que era en las Ciudades de Panamá y Colón. Esas afluencias de población que tan repentinamente se mudaban crea urgencias absolutas para que se mejoraran las viviendas existentes, abriendo de hecho, excelentes oportunidades para la inversión en bienes raíces, de parte de terratenientes y empresarios adinerados. Fueron oportunidad que rápida y ávidamente tomaron un pequeño grupo de personas de esa èlite panameña.

En ese año de 1916, el entonces gobernador de la zona del canal norteamericana era Chester Harding, quien había hecho especial solicitud para que se les asignara presupuesto del Gobierno de los Estados Unidos, con que poder ofrecer unidades de viviendas adecuadas a los empleados Negros del Silver Roll, cosa que nunca iba a lograr. Llegaría entonces a ser que después de que se completó las construcciones iniciales, después toda la energía y recursos de los Estados Unidos fueron cambiados. De las operaciones de mantenimiento de los viejos caserones, además de que muy pocas de las nuevas viviendas se construyeron por ser que el Gobierno estadounidense estuvo más preocupada por dedicar recursos a su participación en la Segunda Guerra Mundial.

Así fue que las asignaciones presupuestarias a la zona del canal, por tanto, se vieran marcadamente reducidas y los dineros necesarios para satisfacer las necesidades de viviendas para la población Silver Roll fueron así desviados. Esta situación económica iba a prevalecer hasta mucho después del final de la Segunda Guerra Mundial en 1945, y de hecho, no iba a ser desde 1916 hasta el año de 1927 que se iban a ver fondos asignadas para proveer viviendas para esa importante población para el Canal que eran los Silver. En tiempos interino, sin embargo, la historia iba a reportar el deterioro de todos los edificios, tanto en la Zona del Canal como en los populosos barrios de las áreas urbanas panameñas.

Eran edificios que en muchos de los casos estuvieron en servicio desde el período del Canal Francés de 1880-1889, y fue tan marcada ese deterioro que muchas de esas estructuras iba a tener que ser condenadas y abandonadas. Resultaría ser tema de tanta importancia lo de las viviendas que resultaría ser palabras de uno de los gobernador de la zona del canal de la época, que presentara en unos de sus informes anuales durante la década de los años de 1920.

Durante este período de tiempo la voz cada vez en mayor oposición, naturalmente, vendría de los propietarios panameños y los terratenientes, gentes deseosas de expandir sus proyectos inmobiliarios lucrativas negocios para las empresas financieras, establecimientos de mueblerías, y de las joyerías, etc., Se vieron esos gremios en esas horas de la historia llevar quejas a las Oficina del gobernador estadounidense en la Zona del Canal, en reacción a medidas que estuvieron buscando proporcionar mejoras en viviendas en la zona para los trabajadores del Silver Roll. Al mismo tiempos en que estuvieron insistiendo que las medidas podrían perjudicar la economía panameña y crear ventajas injustas para extranjeros.”

Debemos destacar, que de acuerdo con las cifras de los Sindicatos de trabajadores de la zona del canal los números de la época, fueron que aproximadamente 5.000 trabajadores y más de sus dependientes de entre 14.000 a 15.000, se verían tener que trasladarse a las ciudades y otras áreas periféricas al canal en busca de viviendas. Época era en que las continuas presiones sobre la fuerza laboral Silver Roll se evidenció en que incluso en artículos del Semanario Panamá Tribune, en que en 1947, por ejemplo, el su encabezado reportando sobre el tema de las viviendas se vería leer, “Alza en alquileres para los de la Zona Silver o de Plata a ser Efectivo el 1 de Septiembre.”

Esos preciado, caros y todavía poco disponibles medios de alojamientos para trabajadores Silver en la Zona se vio estar volviendo cada vez más caras y además mas raras obtener. Incluso a finales de la década que comenzaba con el años de 1950, según un estudio del Sindicato CIO * por sus siglas en Ingles, que significa Organización de Congreso Industriales, organismo de los estados unidos, para el tema de las viviendas para trabajadores Silver Roll, en la zona del canal de Panamá. Además, demostraba como los trabajadores Silver tenían que vivir bajo condiciones terribles e intolerantes, que sólo se puede comparar con estar habitando los peores Ghettos en los Estados Unidos.

Ese estudio además había sustentado que en esas condiciones de viviendas, las gentes estuvieron expuestas a condiciones de extremo hacinamientos; y que las habitaciones eran generalmente de estar llenas de infestaciones de cucarachas, polillas, termitas y llenos de todo tipo de plagas, y todas sufriendo lamentables estados de deterioro.

* 1947 Estudio de vivienda del Sindicato local 713, Sindicato de trabajadores Públicos del CIO o Congreso de Organizaciones Industriales.

Esta historia continúa.

Un Tributo a un “Silverman” Bobby Grant

“Bobby” Grant- mejor que un padre y amigo.
Que Dios te guarde en su Gloria.

Gatun Locks
Imagen: http://www.pancanal.com

En el décimo octavo día de abril del año 2008, el “Silverman” William Evans Grant Lescano pasó a la Gloria de Nuestro Señor, y sus restos fueron puestos a descansar en el Cementerio Monte Esperanza el 21 de Abril de ese mismo año. Era cariñosamente conocido como “Bobby” Grant por todos los de la comunidad Westindian de la Ciudad de Colón en la Republica de Panamá.

“Bobby” Grant nació el 21 de febrero de 1912 a su padre Walter E. Grant, un inmigrante de la isla de Barbados, y a su madre Albertina Lescano, ciudadana Panameña persona de habla hispana nativa de Panamá. Bobby nació y creció en el viejo distrito de Calidonia en la Ciudad de Panamá, alrededor del conocido Edificio Müller, uno de los más concurridos puntos de enlace dentro del enclave Westindian desde mucho antes de la declaración de Independencia de la Republica de Panamá en 1903.

Bobby Grant fue el más joven de cinco hermanos que comprendían una familia de cuatro hermanas y de un varón hermano menor, quienes eran educados y sustentados por su padre dueño de la famosa Barbería de Walter Grant. El local, situado a un costado de la Avenida Central y la calle 24, era en sus tiempos un conocido centro de la ciudad de Panamá cerca del “Mercadito de Calidonia.”

La barbería del Señor Walter Grant fue única entre todas las barberías por mucho tiempo de nuestra historia panameña que servía a una clientela totalmente de la raza Westindian en toda nuestra República de Panamá. Su apogeo se extendió a mas de las primeras cuatro décadas del vigésimo siglo pasado y ese establecimiento atrajo clientela de la comunidad negra Westindian. Además su clientela no era sólo de la ciudad de Panamá sino de otras áreas de la América Central y de todos los conocidos lugares del Caribe Anglo Sajón.

Era en realidad un lugar en que se podía encontrar la amistad que tanto requería toda una comunidad Westindian asediada por el racismo, tanto en la Zona del Canal como en las urbes Panameñas. Además era punto de reuniones en donde las gentes de color pardo podrían contar con estar dejando mensajes y notas orales para familiares en lugares tan lejanos como era Barbados, Jamaica y otros puntos de Centroamérica como eran Costa Rica, Guatemala, Honduras y Nicaragua. Tiempos de la historia eran en que amigos y miembros de familias, quienes estuvieron perdidos por largos tiempos, podrían estar seguros de poder nuevamente conectarse.

La educación de nuestro Bobby fue en unas de las “Escuelas Inglesas” que fueron populares en esos tiempos dirigidos y funcionados por el Teacher Killimott de Jamaica. Surgió que cuando cumple mayoría de edad se le encontró trabajando en los muelles y era el año de 1922, luego de eso se había encontrado trabajando en la esclusa #6, luego se vio trasladarse a la Cafetería del Fuerte Sherman bajo en mando de la Armada norteamericana. Eran tiempos en que algunos jóvenes del Silver Roll comenzaban a laborar a los 15 años de edad, y nos contaba Bobby que cuando se vio llegando a ese último sitio de empleo tendría alrededor de los diecisiete años de edad.

Eran tiempos en que nos confiaba Bobby que él había conseguido su primer empleo verdadero y que él iba a estar trabajando en otros empleos hasta que lo contrataron en el hospital de Colon permanentemente muchos años después. Su último empleo y el lugar de donde finalmente estuvo retirado fue de las Esclusas de Gatún. Las memorias agradables permanecerán con nosotros quienes lo hemos conocido como hombre y amigo. Era compañero de trabajo hombre de familia además de un ser verdadero “Silverman,” quien ha resistido en todo momento eso de hacer borrar cualquiera de los esfuerzos y sacar de la memoria los anales de nuestra historia en la República de Panamá.

Bobby Grant, sobretodo, era un hombre apacible y un fiel amigo a todos los que le conocían. Nosotros quienes hemos sobrevivido William Evans Grant Lescano, hemos heredado una bandera que significa la conducta ejemplar, eso que ha dejado impresión espiritual profunda en nuestro carácter como descendientes de la “gente del Silver Roll” de la Republica de Panamá. Los años que han a Bobby Grant guardado esos 96 años, son para nosotros una vida libre de culpabilidad y para no ser tan pronto olvidados.

La singularidad de nuestra herencia Panameña nos hace hoy valorar esa vanguardia de paciencia y de perseverancia, así como fue con nuestros antepasados. A ellos todos rogamos, “descanse en la paz de nuestro Dios hasta que nos veamos otra vez.”

*Los invito, estmados lectores, a visitar la página de Bobby Grant en Find-a-Grave.

Esta historia continuará.

Los Asentamientos de Plata- Red Tank, CZ 1ra Parte

La entrada a lo que fuese Red Tank. circa 1941

Red Tank circa 1920.
Photo gracias al Señor Charles Chevalier

Los orígenes del asentamiento Red Tank es hasta el día de hoy confuso y no muy bien documentados. Para una ciudad que fue establecida durante los días de la construcción del Canal de Panamá, en los años de 1904-1914 sus comienzos son inciertos. Continue reading

Los Asentamientos de Plata – Rainbow City, CZ o Ciudad Arco Iris 3ra Parte

Escuela Primaria de Rainbow City o Ciudad Arco Iris 1954

Escuela Primaria de Rainbow City o Ciudad Arco Iris 1954

El Gobernador de la Zona del Canal, F.K. Newcomer en 1952

El Gobernador de la Zona del Canal, F.K. Newcomer en 1952

El área de Camp Coiner cercano a Silver City o Ciudad de Plata, que también confinaba el área originalmente conocida como Camp Randolph, adquirió su nombre en el año de 1942. Consiguió su nombre del Teniente Coronel Richard T. Coiner, oficial del cuerpo de ingenieros cuando él y los de las oficinas principales del Distrito de Ingeniería de la Construcción en Panamá ocuparon el sitio. Para fines de la Segunda Guerra Mundial (1945), los de la Armada Estadounidense transfirieron al Campo Coiner a las autoridades de la Zona del Canal y el área se convirtió en un suburbio de Silver City siendo así su segundo suburbio. Continue reading

La Nómina de Plata- Facilidades Separadas y Desiguales

Un antiguo imágen postal del Comisariato de La Cascadas (nómina de oro),
hoy bajo agua. Gracias a www.czimages.com

Los privilegiados americanos blancos recién reclutados por las oficinas del reclutamiento del canal en Nueva York, Nuevo Orleans, y en otras partes de los Estados Unidos, llegan a tierra Panameña con la mentalidad del sistema “segregacionista.” Aunque, y contrariamente a la creencia común, la mano de obra americana era casi enteramente norteamericano al principio, tal era la actitud de los recién llegados blancos que parecían haber sido reclutados por la más radical de las racistas sociedades secretas.  Continue reading