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Un Epitafio a Joshua Austin Reid

Tumbas muy antiguas en el Cementerio Corozal. Estas tumbas datan desde los tiempos de mis abuelos.

Como el Señor Joshua Reid allá por esos entonces existían muchos más jefes jamaicanos, algunos quienes habían llegado antes que él y muchos otros que le seguirían después de su muerte en 1929. Ellos eran los hombres que trabajaban en completa confianza y fe de que su labor sería reconocido como factor contribuyera a la elaboración del país moderno que iba a resultar siendo Panamá. Continue reading

Joshua Austin Reid- Jefe de Dispensario con Nuevos Peligros

El antiguo Hospital Gorgas visto desde el aire. Imagen gracias a Panamacz.com

 Aunque en mis charlas con mi abuela, la viuda de Reid, yo encontraba que ella no elaboraba mucho sobre en que consistían los diferentes empleos de mi abuelo en la Zona del Canal de sus días, el Señor Joshua Reid parecía ser hombre muy importante quien estuvo siempre ocupado con alguna preocupación con la comunidad. Continue reading

Un Tributo a Mi Abuelo, Joshua Austin Reid


Es probable que nadie recordará al Señor Joshua Austin Reid y sus hazañas como yo; realmente no, y creo que ni mi abuela, su adorada esposa. Mi abuela, Fanny de Reid, había podido llegar a Panamá para gozar de una vida plena sin el miedo de que de repente muriera antes de despertar en una mañana cualquiera. En realidad fue en ese tiempo en que ella y luego sus hijos pequeños, pudiera haber perecido de no ser, en gran parte, al monumental trabajo de organizar la limpieza y las construcciones en que él estuvo involucrado. Damos gracias a esas grandes hazañas en esos los tempranos en las excavaciones y en las construcciones de la Gran Zanja, los Hombres Silver como mi abuelo Joshua.
Sería aun antes de que llegaran esos momentos históricos en que mi abuelo había llegado alrededor del 1906, dos años después de que habían comenzado los trabajos por locuaz él se había el aventurado uniéndose a las filas de hombres denominados los trabajadores Westindian, esos a quienes más afectarían esas plagaslas enfermedades tales como la fiebre amarilla, la malaria, la disentería, etc. había diezmado. Pertenecía a la fuerza laboral de raza negra como también todos los que se aventuraran a llegar a Panamá.  

Sería poco enfatizar que esos trabajos iniciales que se hacían y que dirigían hombres como mi abuelo en las construcciones en la Zona del Canal transformarían dramáticamente estas áreas, focos de muerte segura, en lugares seguros y habitables. Según los recuerdos de mi abuela paternal, por casi dos años después de que el Señor Joshua Reid llegara a trabajar en los trabajos del Canal de Panamá había él trabajado incansablemente, bajo condiciones adversas a su salud sin quejarse, dirigiendo a cuadrillas de hombres y suministros, mientras seguían llegando mareadas tras mareadas de hombres Westindian a sustituir las diversas cuadrillas en los cambios de turnos. Estos labradores llegaban como trabajadores contratados y nuevos empleados.
Su primer trabajo fue uno de los trabajos más peligrosos que en esos tiempos llevaban a cabo los muchos supervisores jamaicanos o “jefes jamaicanos” como se les conocía entre los trabajadores de su raza negra.
Él a menudo se había encontrado dentro del hoyo gigantesco y extremadamente peligroso que fue excavado para acomodar las aguas de los océanos que eventualmente iban a llenar el vacío. Con las explosiones constantes y con las voladuras de tierra, además del constante vaivén de los trenes cargadores de tierra, se multiplicaban las perdidas de vida y los desmembramientos de hombres antes sus propios ojos.

Seis años después laboraría en oficio de importancia siendo uno de los primeros Jmaicanos escogido como Director del Dispensario de Paraíso, hogar de los trabajadores de las gentes del Silver Roll. En esos entonces su trabajo iba a ser el de servir medico y consejero a un gran numero de trabajadores, así como también a sus familias. Sus tareas a diario iban a ser el encargarse las dolencias de los que acudían a él para que los auxiliara.
También estaría siempre disponible para emergencias de familias enteras junto a lo que hacía a diario con los trabajadores Westindian. Esas eran familias que habían llegado a construir viviendas en áreas apartadas en los montes aledaños. Fueron viviendas construidas de materiales que estuviera disponible a las gentes en esos lugares selváticas, construidas en forma de bohíos, casuchas además construidas con materiales desechados tales como cajones de madera en que se cargaba la dinamita que se usaba en las excavaciones. Era en esas selvas cercanas que ese hombre estuvo constantemente en alerta a las emergencias, llamada que le llegaba a toda hora del día o frecuentemente de las noches.

El Señor Reid trotaba solo a caballo en todos esos alrededores de Paraíso y hasta en otros campamentos de trabajador Westindian Silver, vestido se decía como si fuese hombre de la raza blanca. Vestía en esa forma en que se le respetara pero ganándose una popularidad y respeto como personaje importante en la vida social de los trabajadores negros Westindian de esos tiempos.
El Señor Reid se iba a estar convirtiendo en parte importante de la vida laboral y social de la comunidad. De acuerdo a mi abuela él era un “aparador” vestidor, por decir lo menos, y vestía a menudo aun mejor que los supervisores de la raza blanca, quienes pronto llegarían a desconfiar de él y de lo que hacía con y por su gente muy trabajadora del Silver Roll. Frecuentemente intentaban desmoralizarlo como para rebajarlo de ese buen aspecto que llevaba. Además que junto con su mando de la lengua Inglesa había parecido haber hecho que representara amenaza a hombres de esos tiempos de ambas razas, que eran tanto blancos como eran los negros.

Con todos los contratiempos de esos tiempos, por supuesto, se iba a encontrar siendo venerado por hombres quienes llegaron a haber trabajado con él bajo su mando, quienes a la vez fueron ayudados siempre por él. Contaban que, “Afuera en los variados campos se le vería frecuentemente entre los hombres y de lejos se le reconocía por estar vestido en su casco de campaña de jefe de esos días de la historia. Su vestimenta de trabajo lo marcaba de jefe y incluía unas polainas de cuero de color negra o chocolate toda vez brilloso por ser pulidas, que él mismo se había manufacturado como era talabartero de profesión.” Llegaría a ser que iba a tener que aguantar la envidia tanto de sus paisanos como de otros que iba a ser algo que él no iba a poder evitar. Iba a ser algo que había él percibido por ser elegido como unos de los supervisores negros mas confiados.

“El Señor Reid era persona muy indispensable que siempre necesitaban en alguna parte de esas inmensas obras de construcciones.” Decía todavía animándose muchos años después de su desaparición física de su lado. “Eran tiempos en que las lluvias copiosas caían día tras día que causarían inundaciones y derrumbes poniendo en peligro las vidas de los trabajadores, a quienes él tenía a su cargo y que a veces tenia el que ir a rescatar cuando estuvieron atrapados en la gran fosa. Además que el fango hacia imposible a que hombre o máquina cualquiera trabajara en esos entonces.” Decía la Viuda de Reid a ese nieto preguntón.

Ella relataba de tiempos en que su marido fungía de Director del Dispensario del Asentamiento Silver de Paraíso. Decía,

“Una cosa era en que ese tiempo ese hombre tuvo que bastársela haciendo funciones médicas por ser que tan solo abundaban galenos de la raza blanca, quienes realmente nunca visitaban esos asentamientos de la raza negra. Entonces se le vería en esos años que rondaban desde 1907, hasta que dimitió en 1912, con su equipo de ayudantes por todos los derredores. Sus ayudantes comprendían un equipo de auxiliares de enfermeros, camilleros y carretilleros, quienes cuidaban de los caballos para las ambulancias. A menudo tendrían emergencias que los meterían en áreas de peligro después de catastróficas explosiones de dispositivos de pólvora o de la súbita bajada de una gigantesca montaña de tierra que había cobrado muchas vidas.”

Continuando su historia teniendo por audiencia de uno este servidor dice, esa quien era mi querida abuela y esposa del hombre a quien veneramos hoy contaba a un niño, ella quien nunca podía imaginarse ni llegar a comprender el tremendo enfoque de ese hombre quien era su marido. Era solamente eso del porque su marido no llegaba al hogar por las demandas del horario de su trabajo.

Además, llegaría el tiempo en que él trabajaría como si sin su presencia no se iba a nunca construir y mantener esa maravillosa obra que llegaría a ser Canal de Panamá.

Incluso se contaba que los hombres blancos a quienes debía su lealtad en ocasiones llegarían a tener que llegar a estar salvando de una muerte segura, cuando acudía adentro de ese “gran hoyo” que se construía como una de las mas grandes obras de la humanidad. Esos eran los que llegarían a admirarlo y a la misma vez odiarlo. En cambio lo que su viuda había visto era que él no llegaba a casa y que ella siempre lo estuvo esperando. Era algo que se hacía parte de sus vidas eso de que ella esperara que él volviera a casa.

En cambio, mi abuela seguía siendo ama de casa y madre de familia desde el mismo día en que había llegado al istmo de Panamá. Esa mujer que a menudo no entendía eso del cómo los trabajos de su Joshua Reid exigían tantas horas que él podía pasar con su familia.

Ella, por supuesto, nunca había sufrido los riesgos que un hombre tal como era Joshua Reid tuvo que sufrir. Ella nunca había tenido que enfrentarse a un hombre de la raza blanca Americana estadounidense. Sigue contando:

“Sus operaciones de rescates fueron frecuentes en que había que montar de inmediato una operación de rescate que salvara vidas de sobre todo a hombres que en su mayoría eran hombres de la raza negra. Ellos eran quienes eran mayoría de trabajadores en esos tiempos. Ese director del dispensario se hizo visitante crucial a los hogares de trabajadores Silver Roll y había en más de una ocasión salvado a hombres de su raza, sacándolos de adentro del fango de la muerte y muy debajo de las quijadas de ese ‘hoyo de la muerte,’ que llegaría a ser el Canal de Panamá.”

Sin embargo, serían esos trabajadores y empleados en la preferida Planilla de Oro, esos de la raza blanca o Gold Roll, que disfrutarían de las mejores ventajas.

Hasta llego el momento en que él tuvo que unirse a sus compatriotas en batallas campales con una gerencia obtusa y obstinada. Ella nunca recordaría haber participado en paros de manos caídas, unirse a trabajadores quienes demandaban solamente derechos a mejores condiciones de trabajo, justas compensaciones, viviendas para sus familias y una enseñanza noble para sus hijos.

Esta historia continúa.

Los Asentamientos de Plata- Paraíso, CZ 1ra Parte

Este carruaje servía de ambulancia y carro funerario. circa 1909

Arriba: Imagen de postal de una ambulancia
de la época de construccción del Canal semejante
a las que supervisaba mi abuelo, Joshua Austin Reid.
Abajo vemos a la división de dragado en Paraíso circa
1920. Imagenes gracias a CZimages.com


Considero a mi abuelo,
Joshua Reid, como mi primer vínculo con el asentamiento de plata denominado Paraíso. Era él uno de los muy pocos legendarios “
blancosWestindian” por ser él un mulato pelado, confundido a veces con un hombre blanco. Continue reading

Los Primeros Cavadores- La Nómina de Plata

Imagen de cavadores Westindian durante la época del Canal Frances 1886. Imagen gracias a www.canalmuseum.com

Los empleados negros o la mano de obra de la nómina de plata, el “Silver Roll,” así como fue denominada desde el principio, constituyeron el bulto de la fuerza laboral en la Zona del canal de los E.E.U.U. y los proyectos de construcción del canal en cualquier momento en la historia de esos proyectos. De hecho, así había sido desde el inicio de los trabajos y en la creación de lo qué se conocería como “La Zona del Canal” en Panamá. Continue reading

Los Nuevos Reclutas, los Jefes Jamaicanos y los Capataces Yankees


Entre los obreros Westindian algunos recordarían esos tiempos entre 1880 y 1889 en que habían trabajado con los franceses. Serían recuerdos de esa época en que hubo entre ellos ese auge económico y social. La época francesa fue un tiempo en que se les había presentado oportunidades para que ellos, como trabajadores, pudiesen enviar encomiendas o remesas a casa en Jamaica. Luego, antes de que empezaran nuevamente los trabajos de los Estados Unidos en el Canal de Panamá, la economía, que había empeorado entre los negros Westindian después del retiro de los franceses, propulsaría la decisión de seguir con el engrandecimiento de los bananales.

Sería en esa misma región en el extremo norte oriental del país, como es Bocas del Toro, y Puerto Armuelles en la Provincia de Chiriqui, que se usarían a los trabajadores Westindian a lo máximo. Su utilidad como excelentes trabajadores cementaría el monopolio de ese nuevo rubro, que para la mayoria de las personas del mundo sería conocido como el banano, y terminaría siendo una poderosa industria mundialmente, como todavía es la marca de banana “Chiquita.” Esa fruta tropical había adquirido una patente y la historia nos indicaría luego que a los negros Westindian, también, se les iba a etiquetar con la patente de trabajadores de los gringos.

Una nueva era, sin embargo, se había abierto para unos trabajadores Westindian en que los nuevos reclutas, individuos que nunca antes habían pisado tierra panameña, se unirían a esos trabajos de las nuevas excavaciones para el Canal de los Estados Unidos. Esta vez serían los Barbadenses y otros negros de las islas pequeñas, y algunos pocos Westindian de raza blanca, quienes estarían llegando a tierra panameña a trabajarles a los jefes Yankees. Estos nuevos reclutas, en gran parte, se mantendrían separados de los revoltosos obreros negros de Bocas del Toro, quienes mantenían continua pugnacidad para que se les reconociera mejoras en sus condiciones de trabajo.

En cambio, los jamaicanos que habían estado en territorio panameño desde el tiempo de los franceses serían también contratados individualmente, y ellos conformarían el grupo de los supervisores negros quienes recibirían a las hordas de trabajadores de Barbados, Martinique, Santa Lucía, Aruba y Trinidad. De entre los recién llegados de Jamaica aparecerían individuos de otra clase; ellos serían los trabajadores que habían pagado su, para esos tiempos, costoso pasaje al cual se les cobraba la taza para su paz y salvo, suma que requería el gobierno jamaicano para todo aquel que quisiese irse a aventurar a trabajar en Panamá.

El gobierno Jamaicano había de recordar la miseria de sus ciudadanos que habían quedado varados en la ciudad de Panamá luego de la desastrosa aventura francesa en 1889 cuando se había declarado en bancarrota la Compañía del Canal Interoceánico Francés. Habían quedado muchos hombres desempleados y existiendo en condiciones muy precarias en esa tierra lejana de Panamá y el gobierno Jamaicano se vio obligado a interceder en el rescate de muchos de sus ciudadanos.

Para los nuevos reclutas jamaicanos, sin embargo, sería una decisión individual. Llegaban, pues, los contratados muy contentos al fin de estar laborando por 10 centésimos de dólar la hora. Después de todo, trabajar en cualquier cosa era mejor que estar ganándose paga de esclavo en sus países de origen. Mientras que en el teatro de Bocas del Toro los obreros trabajaban tranquilos por tiempos y la economía del área florecía, los trabajos en la nueva área canalera comenzarían a penas desembarcaran los nuevos contratados quienes se encontraban con sus jefes Jamaicanos y los capataces Yankees.

La Filosofia del Westindian 1ra Parte- a continuación

Así es que me encuentro recurriendo a las expertas manos de historiadores panameños para que me apoyen en esta tarea de desvelar lo que ocurría en la mente de ese negro que llegaba a Panamá hablando en ingles. Además de lo que llegaría a encontrar en la economía y en las mentes de las gentes nativas de color, también la atmósfera económica y social que los ligarían a las gentes negras nativas y la población de la elite. Me pregunto que si algo ha cambiado en esas mentalidades de gentes blancas, gentes que, además de ser que, a primera vista, parecen gente de color, pero que en su mentalidad se ven en un misterioso espejo como de color y de raza blanca.

En fin mis preguntas son esas de encontrarme como individuo que llegase a ser unos de los que se integran en la población panameña. Persona que llegara a estar hispanizado, mas que anglicanizado. Persona que se pregunta como estudioso del tema que estamos tratando, si en realidad todo nosotros no hemos terminado hasta este siglo 21, siendo totalmente como habíamos empezado desde el siglo 15 y 16 de nuestra era Cristiana. Trataremos entonces de desvelar históricamente que lo que estuvo ocurriendo a esos obreros Westindian entre los años 1889 y 1904. Unos años antes de la masiva llegada de esos obreros Westindian mayormente desde la Isla de Barbados. Esos que hasta hoy día en que todavía se pueden encontrar rastros de ellos, por ser que eran hombres contratados desde su país de origen para trabajar en el Canal del gobierno Estadounidense.

De los Jamaicanos que habían estado trabajando en el Canal de la compañía Francesa, sabemos que en su mayoría se dispersaron hacia otras latitudes del continente Centroamericano y sudamericano. Algunos fueron repatriados por su gobierno Británico a Jamaica. Así que al llegar ese año clave para los Yankees de 1904, habían todavía en Panamá una gran cantidad de obreros Jamaicanos, con quienes contaron los jefes gringos para organizar una recepción para los miles de trabajadores Barbadianos que llegaban contratados. Otro gran número de Jamaicanos se hicieron presente llegando desde su país de origen. Ellos se unirían a los que entre, muchos Westindians, pagarían por sus propios pasajes para llegar en busca de empleo como los fueron todos mis abuelos.