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El Proyecto del Panamá Railroad y los Jamaicanos

Descarrilamiento del ferrocarril Francés en Bas Obispo 1886. Los obreros eran Jamaicanos.

Lo que resultaría ser la primera vía férrea que uniría los dos océanos, que están a los dos extremos del Continente Americano, se construiría entre los años 1850 y 1855 (The Panama Railroad). Entre tanto esos años encontrarían a una población varonil de la Isla de Jamaica en el Mar de las Antillas en un estado de animación al llegar las primeras noticias. Continue reading

Las Primeras Mujeres Jamaicanas en el Istmo de Panamá

Boda West Indian en Panamá circ. 1900; foto cortesía National Archives
Para una mujer joven de raza Negra atreverse a salir de viaje a lugar tan extraño como lo era el Panamá de esos entonces hasta el 1911, debió haber sido toda una odisea. Continue reading

Entrevista con Una Sobreviviente del Sistema Silver Roll

Sra. Fanny Elizabeth McKenley Reid
Lo siguiente es la primera parte de una entrevista con Doña Fanny Elizabeth McKenly de Reíd. La entrevista fue conducida en el mes de mayo de 1977 en el corregimiento de Río Abajo en la ciudad de Panamá, República de Panamá. Lo que había empezado para nosotros como uno de nuestros estudios genealógicos terminó siendo parte de la historia de nuestras gentes Westindian. En esta parte de nuestra entrevista les estaremos dando una porción de la entrevista para lograr que comencemos a entender quienes eran nuestras gentes que aparecieron en esta parte del mundo al entrar el siglo XX. Además, les estaremos dando otras partes de esta interesante entrevista a medida que nuestra historia se desarrolle.

P. ¿En que país y año nació Usted?

Fanny Elizabeth McKenly de Reíd – (FEMR)

FEMA “Yo nací en el mes de mayo el 31, del año de 1881 en el distrito de Wraywood Parish, Santo Tomas, en Jamaica en las Indias Occidentales.”

P. ¿En donde fue Usted a la escuela y por cuanto tiempo? Además, ¿puede usted darnos nombres de los maestros que recuerda?


FEMR “Bueno, recuerdo haber ido a la escuela en un pueblo con el nombre de Yallahs Bay, y recuerdo estar asistiendo allá hasta el quinto grado. Mi primera maestra fue una Srta. Brown, pero también recuerdo a una Srta. Barrat, Srta. Hoffman, la otra Srta. Wilson y el Teacher Palmer.”

P. ¿A que edad arribó Usted a Panamá? También, ¿cuales fueron las circunstancias que la llevaron a llegar aquí?

FEMR “Vine a Panamá en el mes de noviembre del año de 1911; tenía yo veintitrés años de edad cuando llego a Panamá. Las circunstancias que me hicieron llegar a este país fueron que yo estuve comprometida al Señor Joshua Reid, y cuando llegué lo encontré. Nos casamos luego en enero de 1912. Esos eran los tiempos en que estaban construyendo eso que llamaban la Gran Vía de las Aguas, ese Canal de Panamá. Después de casarnos vivimos en ese pueblo llamado Paraíso en la Zona del Canal. Era que él estaba trabajando y viviendo en el Dispensario Médico cuando llegué a encontrarlo, pero realmente yo viví con una amiga hasta que nos casamos. El en cambio dejó ese trabajo del Dispensario, porque dijo que la paga era muy pobre.

Después de que nos casamos él entonces consiguió trabajo con algo que llamaban los de la Cuadrilla de Severing. Recuerdo que él tuvo que ausentarse para que fuésemos en busca de la licencia de matrimonio. Tuvimos que coger un tren en el ferrocarril que en esos tiempos corría allá abajo en donde estuvieron escarbando ese Canal. En esos tiempos era realmente una gigantesca zanja que estuvieron escarbando. Yo recuerdo haber salido desde el pueblo de Paraíso hasta llegar a Emperador, allá fue que recogimos la licencia para casarnos. Así que después de eso nos casamos en la iglesia Wesleyan de Paraíso y era el mes de febrero de 1912. Nuestro matrimonio fue muy simple, nada grande, solamente estuvimos nosotros y los padrinos en la iglesia. Después de la ceremonia fuimos a estar con mi amiga en su casa, y él se quedó conmigo por un día mas o menos.”

Cerraremos esta parte de la entrevista que nos ha proveído con un bosquejo breve de esos tiempos en que arribara nuestras familias, que luego harían de esos desaparecidos pueblos lo que yo recuerdo ser habitantes de lo que reconocí como pueblos de “Negros Zoneitas.” Ellos fueron los que sobrevivieron la peor parte de las labores mas arduas y que después les hicieron creer que eran las gentes de una clase mas privilegiadas entre los negros de todas las Américas. En verdad los tiempos de la historia los iba a hacer notablemente mas privilegiados y la envidia de los nativos Panameños. Panameños que seguirían habitando en lo que se creía ser las provincias tan apartadas que ni carretera tenían. Esos Panameños que conoceríamos como interioranos, a la fecha que menciona nuestra entrevistada, todavía vivían atados a esas familias pudientes que eran los dueños de inmensos globos de terrenos en que eran las gentes que por fuerza tenían que laborar como virtuales esclavos.

En los Comienzos: Encuentro de Ambos Ramales Africanos

En una de mis indagaciones personales en que rebuscaba valores y que calculo habría seriamente ocurrido cuando aun era un niño de ocho años de edad. En esas excavaciones mentales que hacía a mi abuela paternal, he de situar como mis primeros comienzos. En cambio mis preguntas eran ese motor que ella necesitaba para empezar a relatar una y otra vez acontecimientos que, simplemente, clasifiqué en primera instancia, como historias interesantes, aunque eran acontecimientos trágicos en la vida de algún miembro de la familia. Aquellos después me iban a resultar siendo trazos de lo que iba a entender fueran peripecias que usaría para construir la historia de mis gentes y antepasados en la región conocida como el Istmo de Panamá.

Las gentes Westindian de la República de Panamá a algunos parecieran haber aparecido en la conciencia nacional con el originarse la nueva república. Era ese mes de noviembre del año de 1903 y mis abuelos esperaban en la isla Antillana de Jamaica ansiosos algunos de ser nuevamente contratados al llegar a Panamá. La realidad de las cosas era que en verdad nuestra raza jamaicana había estado presente en esa parte del continente americano un poco antes de los años que comenzaron la segunda mitad del siglo XIX en grupos muy grandes de hombres trabajadores.

La atracción para ese grupo de jóvenes negros a esta parte del continente, en especial para hombres recientemente saliendo de condiciones sociales de esclavos, era sumamente fuerte. Eran en primer instancia hombres de la raza negra que hablaban el idioma ingles, la mayoría de ellos en plena juventud, que realmente tan solo conocían el trabajo forzado, y eso era lo que tenían que ofrecer a sus nuevos empleadores. Entonces para este que relata esta historia eran jóvenes extremadamente intrépidos.

En los años que me han tocado el estudiar el desarrollo de las gentes de la raza negra, que en mi vida encuentro a extremos de separados de nuestra historia, en mi búsqueda debí reconocer que esas interacciones históricas estuvieron divididas en dos culturas Afro-americanas. En cambio, como muchos de mis contemporáneos, he de descubrir que pertenezco a los dos ramales, la Inglesa y la Ibérica. Así que, no me resta mas que reconocer que nuestra relaciones con ambos grupos vienen de un devenir mas allá de la esclavitud en las Américas. Pero sin embargo debo reconocer que mis estudios han revelado que fue aquí en el país llamado Panamá que he encontrado esas marcadas circunstancias históricas han ofrecido las oportunidades para que ambos ramales de mis gentes lleguen a encontrarse.

Entre tanto que las circunstancias que crearon la clase social de gentes sirvientes fueran los mismos para ambos grupos de negros, se vieron a raso los caminos a andar para los participantes, en este teatro llamado Panamá al llegar a encontrarse, esos ramales de descendientes del Africa.

Los factores niveladores resultaron ser mas simples para los de grupo de gentes que se llamaban Westindian que habían llegado a laborar en ese proyecto que conocieron como la primera vía férrea que podía llegar a cruzar el continente y unir los océanos para un viajero en 1855. Mas tarde en 1881 también serian esos jóvenes Jamaicanos serian los preferidos trabajadores cuando se iba construir el primer Canal de Panamá. Realmente en primer instancia los hombres jamaicanos siempre estuvieron en preferencia por su habilidad de hablar el idioma Ingles, que era el lenguaje hablado por sus empleadores en los proyectos en progreso en aquella época. En realidad realmente me he de sentir a esta hora de la historia como un museo viviente, uno de los milagros de esa época que seguramente estoy viendo pasar sin que se divulgue mas el punto de vista de los participantes siendo yo un ávido observador en mi juventud.

Nuevamente vuelvo a recordar que como niño observaba todo lo que ocurría en mis entornos tratando de desarrollar una buena memoria, para así poder describir una vida y una cultura hecha de dos culturas. Dos culturas que siempre al parecer se habían apreciado con suspicacia, en cambio yo recuerdo estar entre ambas culturas que a los de afuera podrían parecer no importarles saber ni conocer las particularidades de las vidas ni la tierra natales el uno ni del otro.

Este breve comienzo servirá para que se familiaricen con este tema que creo será de interés a los que de historia se interesen.