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El Cristo Negro de Portobelo: Tan Popular Como Nunca


Con la anual celebración del Cristo Negro prácticamente sobre nosotros – cada 21 de octubre se conmemora aquí en Panamá- sentimos la necesidad de recordar los detalles de esta importante tradición religiosa en Panamá. Este miércoles, 21, la celebración en Portobelo promete ser tan concurrida como siempre con miles de peregrinos y devotos no solamente de Panamá, sino de todo el mundo, abarrotando el pequeño poblado de Porto Belo en nuestra costa Atlántica. Ahora, más que nunca, con la tragedia al acecho en las calles y los hogares panameños, los peregrinos colman este pequeño recinto con sus peticiones urgentes para llevar a este gran símbolo de la fe panameña.

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“La gran iglesia blanca en Portobelo que aún sigue en uso es La Iglesia de San Felipe. Data de 1814 pero no se completó su torre hasta el 1945. Tiene fama como el hogar de la efigie de tamaño real del Nazareno de Portobelo, mejor conocido como El Cristo Negro. La efigie, representativa del Cristo cargando la Cruz, reside normalmente en un podio a la izquierda del altar pero, para el Festival del Cristo Negro, sin duda el mayor evento de Portobelo, se coloca en el centro de la iglesia. El hermoso altar de la iglesia está adornado con imágenes de oro que representan diferentes emblemas de la crucifixión, incluyendo los clavos, instrumentos de tortura y los dados que los soldados romanos emitidos para túnica de Cristo. Pequeñas tallas de madera representando las etapas de la Cruz adornan las paredes. 

Detrás de esta Iglesia se encuentra la recientemente renovada Iglesia de San Juan de Dios, hogar del nuevo Museo del Cristo Negro de Portobelo que ahora muestra 63 de los mantos donados por panameños para el festival, algunas de las cuales tienen más de 100 años de edad. Entre el más famoso es uno donado por Roberto “Mano de Piedra” Durán, el muy querido campeón boxeador de Panamá. 

Los mantos de la figura del Cristo Negro se cambian dos veces al año y cada uno se utiliza una sola vez. La estatua está adornada con una túnica, generalmente, de color rojo vino para el gran festival celebrado cada 21 de octubre. Lo cambian por uno de color morado solo para La Semana Santa. Muchos de los mantos son donados en forma anónima. Algunos son sencillos y otros son bastante ornamentados usando costosa mercería de oro y plata. El más valioso ha sido uno que le costó al donante un estimado de $1,700 dólares solamente para las materias primas.  

Desde el siglo XVII, Portobelo ha sido el tradicional hogar del Cristo Negro y hay varias explicaciones para la presencia de esta figura de tamaño real de un Cristo Negro en esta pequeña aldea. Cada historia tiene tres partes – la llegada de la estatua, la negativa de la estatua a abandonar la aldea, y su veneración. Sin embargo, independientemente de la versión, todas las historias concluyen que la estatua es responsable de los milagrosos hechos en la vida de sus devotos. 

Nadie sabe con exactitud cómo o cuando El Cristo Negro llegó a la pequeña comunidad de Portobelo en la costa del Caribe de Panamá. Algunos ponen la fecha aproximada en 1658. Pero, hay tantas historias de los milagros asociados con el Cristo Negro que lo cierto es que decenas de miles de peregrinos visitan La Iglesia cada 21 de octubre sin excepción. 

Algunos caminan los 53 kilómetros a pie desde la ciudad de Panamá, otros miles marchan a pie las últimas 22 millas desde Sabanitas, y aun muchos mas se arrastran de rodillas la última milla para rendirle culto al Nazareno, uno de los nombres dados al Cristo Negro por los lugareños. Muchos visten de ornamentados mantos púrpuras que, al llegar la medianoche, son descartados por sus dueños en los escalones de la Iglesia de San Felipe. La presencia de estos mantos indica que el portador ha respondido a un llamado divino para hacer penitencia por algún pecado o infracción o simplemente una expresión de fe.

Hay una tradición que cuenta que en el momento que el Cristo Negro llega a Panamá había una plaga en la costa que devastaba la población. De pronto el pueblo de Portobelo comienza venerar la figura del negro Cristo y “milagrosamente” se termina la peste. Por algunas cuentas la peste evita Portobelo pero continúa en otras áreas. Según se iba propagando el rumor entre los esclavos negros liberados, mulatos y criollos, la gente comenzó a llegar a Portobelo para venerar la figura. Los primeros peregrinos empezaron a llegar desde las cercanas aldeas en la costa pero, poco después, comenzaron a llegar desde la ciudad de Panamá en el lado Pacífico del país. Estos peregrinos tenían que cruzar el Istmo por montañas y a través de una selva densa y peligrosa.  

Desde entonces, cada año durante los últimos tres siglos en el 21 de octubre, el día de fiesta del Cristo Negro de Portobelo, alrededor de 60,000 devotos hacen peregrinación a visitar la estatua. Algunos caminan a pie hasta 200 kilómetros de sus hogares en el interior del país para llegar a la aldea, mientras que otros provienen de los Estados Unidos, Europa y otras partes de América Latina. Entre ellos, incluso, hay miles de asaltantes, ladrones y traficantes de drogas que buscan el perdón del Cristo Negro por sus crímenes. Los delincuentes forman grandes filas en La Iglesia de San Felipe para rendir homenaje a la estatua del Cristo Negro. De hecho, muchos en Panamá consideran al Cristo negro patrono de los delincuentes.

Muchas otras historias rodean la llegada de la estatua del Cristo Negro en este improbable lugar. Todos, sin embargo, concuerdan en que fue tallada en España, traída en un barco y arrastrada hasta las costas de Portobelo por la corriente. El resto está rodeado de la bruma del tiempo y el mito.

Una historia sostiene que el barco que transportaba la pesada estatua en una caja de madera topó con una terrible tormenta que la impulsó de nuevo hacía el puerto. El buque intentó zarpar cinco veces pero en cada ocasión una repentina e inesperada tormenta en peligra el buque y todos bordo y la tripulación decide, finalmente, desechar la estatua del Cristo Negro para disminuir el peso y salvar sus vidas. Los pescadores, asombrados por la falta de respeto mostrada por los marineros, lleva la estatua del Cristo Negro a su iglesia y le da un lugar de honor. 

Otro mito cuenta que la figura de Jesús de Nazaret fue destinada a la isla de Taboga, frente a la costa de Panamá, pero el remitente español etiquetó incorrectamente el envío. Muchos se intentó enviar la estatua a Taboga, pero no todos los intentos de eliminar de Portobelo. El pueblo de Portobelo sospechando que la figura tenía poderes mágicos decidió que la estatua permaneciera con ellos. 

Los enfermos, los afligidos y los necesitados ofrecen sus oraciones ante la estatua del Cristo Negro por los milagros que esperan recibir, pero se dice que si se hace una promesa y no se cumple habrá represalias severas.  

El popular nombre del Cristo Negro, se atribuye a soldados norteamericanos y que poco después de la segunda guerra mundial unos 500 llegaron en un buque para celebrar el festival de octubre. Un testigo de ese especial día dice que muchos de los visitantes americanos fueron tan envueltos en el fervor emocional que empezaron a gritar “Viva El Cristo Negro!” El nombre se acogió en todas partes excepto en Portobelo. Un nombre más familiar es simplemente “El Santo.”

La misa se llama a las 18.00 horas, 21 de octubre. (Procuren estar allí antes de las 4 P.M. si esperan obtener un lugar dentro de la Iglesia). A exactamente 8 p.m., 80 hombres levantan la estatua de la iglesia para comenzar un desfile que durará cuatro horas alrededor de la comunidad. Hay una atmósfera de carnaval.  

Los portadores toman tres pasos adelante y dos para atrás de manera muy similar a la de las procesiones religiosas españolas. Pero, a diferencia de España, esta procesión tiene un giro especial Latinoamericano: un paso rápido a la música en vivo. Los portadores, con sus cabezas recién afeitadas, portan mantos púrpuras y proceden descalzos. Es un honor y una distinción ser elegido para llevar al Cristo negro, un honor pagado con los hombros y músculos adoloridos al día siguiente. 

A la medianoche exactamente, el Santo es devuelto a la iglesia. Una historia sostiene que es imposible devolver al Cristo Negro antes de esa precisa hora ya que, “Se pone demasiado pesado para moverlo.”

Nuestra crónica continuará.

El Cristo Negro de Portobelo y los Panameños

Imágen del Cristo Negro de Portobelo
gracias a monumentoshistóricos.com

Con los años muchos milagros importantes se han atribuido al Cristo Negro de Portobelo. Sin embargo, el milagro mejor conocido es, probablemente, el que se asocia con el cantante popular puertorriqueño, Ismael Rivera. En 1975, “el Brujo de Borinquen” estaba a punto de retirarse completamente de su carrera artística debido a su apego crónico a las drogas. Continue reading