Los Asentamientos de Plata- Cristóbal, Zona del Canal

Imagen del Royal Mail Lines bién preservado.
Vista de Cristóbal circ. 1933
Imagenes gracias a wikipedia.com

Fue una vez conocida por el simple nombre “Del otro lado” o “El Otro Lado.” Era Cristóbal en otros tiempos un islote pantanoso hacia las fueras en el Océano Atlántico llamado Manzanillo. Al terminarse de construir el ferrocarril de los americanos por los tiempos de 1850, sin embargo, el área o más bien ciudad llegaría a conocerse como Aspinwall.

Realmente Cristóbal está situado al punto norteño de todo el área entera del canal y una vez concluidas las construcciones del ferrocarril las dos partes de lo qué llegaría a ser la Ciudad de Colón se habían unido para hacer la pequeña ciudad que era puerto de entrada para viajeros del ferrocarril.

Durante la era francesa (1880-1889) los proyectos del canal se ampliaron la ciudad que todavía permanecía como la minúscula “vieja Cristóbal.” Los rellenos continuaron y las áreas pantanosas juntas con las continuas trabajos de dragados extensos a ganaron terrenos para un canal todavía en construcción. De los constantes dragados y de los escombros de toneladas de tierra extraídas de las áreas de la construcción se acumularon en un área de filón coralino que quedaría al lado del área del ferrocarril de Panamá de la ciudad de Colón. Así fue como Cristóbal, hoy unos de los puertos mas importantes de la República de Panamá, fue creado.

El nombre de Cristóbal, sin embargo, substituyó el nombre de Aspinwall como los Colombianos, especialmente la iglesia católica en Colombia insistió que el área se nombrara en honor a Cristóbal Colón, y el gobierno colombiano que supervisaba ese Departamento suyo al oeste que era Panamá, apoyo la iglesia ese decreto sin dar macha atrás y luego se rehusaba entregar correos a la ciudad si los americanos no acordaran. Era entonces conocida, oficialmente, como Cristóbal desde entonces aunque los residentes americanos continuarían llamándolo Aspinwall por mucho tiempo después.

Entre tanto, como asentamiento de Plata o Silver nosotros seguiremos aquí su historia, naturalmente, debido a la cantidad de empleos que se les ofreció allá a ambas clasificaciones de la plantilla de los administradores del canal. Tanto los de oro así como a los empleados de Plata o mas bien los obreros Negros o Westindian. Puesto que ese área llamada Cristóbal era de absoluta vitalidad a los americanos cuando habían adquirido la zona del canal “a perpetuidad” del gobierno Colombiano, Cristóbal llega a ser directamente conectada con el éxito de y la época Americana de la construcción del canal (1904-1914). Cristóbal, después de todo, era el puerto de la entrada para no sólo los viajeros del ferrocarril y para los envíos de correo, sino también para la afluencia creciente de los trabajadores que llegaban para la construcción del canal desde los Estados Unidos y de las islas del Caribe Británica así como de otras partes del mundo. Cristóbal también era el puerto de entrega para el equipo vital y de suministros para el proyecto de las construcciones enteras del proyecto canalero.

Entre los años de 1906 y 1907 Cristóbal iba experimentar un enorme crecimiento. Iba a crecer de una ciudad de una población de 2.101, de los cuales 489 personas eran ciudadanos americanos o estadounidenses, a una ciudad de más de 4.000 personas de los cuales solamente el ¼ eran ciudadanos estadounidenses o americanos como ellos se denominaban. Significaría que casi las ¾ partes de la población de aquella ciudad estuvo, y hasta más que probablemente, siendo de origen Westindian o denominada del Silver Roll o en el padrón de Plata. Las viviendas se habían convertido en crucial necesidad de la noche a la mañana y las construcciones de viviendas para instalar residentes tanto para los de las planillas de plata y los del oro fue prioridades emprendidas inmediatamente.

El Silver Roll entre las planillas era la de Plata e iba rápidamente a convertirse en la parte segregada de la ciudad y por supuesto sus arreglos de vivienda, como es natural con varones solteros que fueron el componente principal de las fuerzas laborales, consistía en el vivir en vagones ferroviarios hasta que fuesen disponibles viviendas para ellos. Con experiencias de haber viviendo en unos de esos vagones ferroviarios en Bocas del Toro, puedo agregar que no era modo de vida tan miserable ni truculenta como arreglo de vivienda como se puede hacer creer. Los vagones pueden mantenerse limpios y ordenados y tienden a mantenerse frescos en su interior en clima caliente y tropical como el nuestro. Pero para obreros con familias o esposas y esos arreglos “temporales” llegarían a ser enteramente insatisfactorios como ambientes para la cría de niños. La ciudad iba a continuar ampliándose y al llegar a 1913 el Hotel Washington fue construido, así abriendo más empleos para especialmente los del segmento de plata o Silver Roll.

La ciudad se iba volver igual a cualquier otro Asentamiento Segregado con sus propios comisariatos (segregado por supuesto) y Clubhouse una costumbre norteamericana de tener clubes de recreaciones. Para los de la planilla de Oro también tenían sus oficinas de correos, policía, estaciones del Bomberos y sitial en el ferrocarril, iglesias, club del yates, Asociaciones de Jóvenes Varones Cristianos (YMCA), Organización de Veteranos de Guerra en ultramar (VFW), Legión Americana, varias Logias fraternales y por supuesto una logia muy conocida como Templo Masónico. Después de la inauguración del canal en (1914) los embarcaderos fueron construidos y las compañías principales de buques de vapor mudaron sus oficinas a esa ciudad haciendo de ella lo que se conocería como la transformación de Cristóbal en “la hilera de buque a vapor.“

La expansión de Cristóbal entre (1917-1938) hacia adentro en playa Colón iba a abrir de manera la creación del asentamiento de Nuevo Cristóbal que fue construido para contener nuevas instalaciones para los empleados norteamericanos (y de algunos empleados de la plantilla de Plata) quienes estuvieron implicados en obrar en las nuevas actividades portuarias en esta área que se apresuraba hacia la modernidad. En cambio las transformaciones mayores del área llegaría en 1955 cuando el asentamiento de Margarita fue construida. Como resultado de estas construcciones así como el tratado bilateral de 1955 y en que la Marina de los Estados Unidos transfirió la Base de Coco Solo al gobierno de la zona del canal, otro cambio importante de población iba a ocurrir. La población de Cristóbal iba a disminuir a 562 y la de nuevo Cristóbal a incrementarse en 1,130 personas.

Al llegar la década de los años 1960 Cristóbal se habría convertido en casi exclusivamente un área comercial y residencial pero con muy pocos residentes. Se había convertido en foco de protestas anti-Americanas después de los incidentes de enero de 1964 conocidas como “La siembra de banderas” en Balboa en el lado Pacífico de Panamá. Aunque Nuevo Cristóbal se convierte en área exclusiva de ejecutivos para un pequeño segmento del comercio portuario, el resto de Cristóbal así como el de Colón, bajaría a declinaciones económicas sorprendentes.

De acuerdo con los Tratados del Canal Torrijos-Carter de 1977 Cristóbal hoy es parte de la Ciudad de Colón y a pesar de la declinación general en su economía y un aspecto físico deplorable, el puerto de Cristóbal continúa prosperando.

Esta historia continúa.

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