Los Primeros Cavadores- La Nómina de Plata

Imagen de cavadores Westindian durante la época del Canal Frances 1886. Imagen gracias a www.canalmuseum.com

Los empleados negros o la mano de obra de la nómina de plata, el “Silver Roll,” así como fue denominada desde el principio, constituyeron el bulto de la fuerza laboral en la Zona del canal de los E.E.U.U. y los proyectos de construcción del canal en cualquier momento en la historia de esos proyectos. De hecho, así había sido desde el inicio de los trabajos y en la creación de lo qué se conocería como “La Zona del Canal” en Panamá.

En su mayoría los trabajadores Westindian que habían sido contraídos, en gran parte como empleados comunes, alcanzaron las filas de trabajadores expertos y semi-cualificados. Inicialmente, jamaicanos, que eran considerados como empleados expertos, se convirtieron en los trabajadores que recibían a las hordas de trabajadores recién llegados a los embarcaderos. Muchos jamaicanos no contraídos, o sea, los que no habían venido desde su patria bajo contrato, fueron empleados paraestos fines de darles la bienvenida y emplearlos inmediatamente en todos los centros de trabajo y puntos de recolección de obreros.

Sin embargo, a medida que fue progresando el trabajo, y, en su impaciencia para demostrar sus habilidades, los emprendedores jamaicanos fueron solicitados para ser los jefes y líderes de estos grupos de obreros, entre los millares de trabajadores negros que a menudo se asemejaban a multitudes de hormigas al descender sobre las excavaciones. En esa época no era inusual para los Westindians que llegaban, muchos costeando su propio pasaje, de verlos conduciendo el equipo pesado tal como las gigantescas palas, las enormes cuchillas para mover tierra en grandes cantidades, y las niveladoras diseñadas para reducir incluso el más obstinado de montañas.

Los millares de toneladas de tierra y de roca que eran movidas por estos aplicados hombres negros entonces eran cargados sobre las locomotoras que esperaban, muchas veces atendidas, nuevamente, por equipos totalmente negros. Desde los ingenieros hasta los brakeman (los monitores del sistema de frenos) y los flag men (que señalaban con banderas), los hombres negros movían los trenes dentro y fuera del área después de ser cargados.

Como en el principio, los tiempos requirieron el uso de hombres de fuerte constitución que podrían soportar los rigores del clima mortal y un ambiente laboral que no respetaba color, raza o clase. Estos hombres trabajaban bajo temperaturas extremadamente calientes y húmedas, bajo lluvias torrenciales durante la mayor parte de los doce meses del año. Estas condiciones, sin embargo, cobraban su inevitable precio en las vidas de los más robustos de los trabajadores Westindian según lo evidenciado por las ambulancias enviadas por el hospital y los trenes fúnebres que se mantienen absolutamente ocupados durante esta época.

Accidentes laborales, por ejemplo, eran alarmantemente frecuentes. Muchos hombres se caían de los trenes o eran aplastados o descuartizados baja las ruedas de los trenes. Adicionalmente, las numerosas explosiones a causa de la enorme cantidad de dinamita que se usaba en las excavaciones con frecuencia rasgaban sus cuerpos bajando toneladas de tierra y roca encima de estos intrépidos señores. Todo esto añadido al ambiente virulento y miasmático contribuía a impresionantes números de muertos.

El estoicismo y la resistencia de los hombres negros, sin embargo, avanzaban los trabajos y pronto comenzaron a reclutar a los negros como oficinistas, en el hospital como auxiliares médicos y demás personal de campo que requerían habilidades administrativas clasificadas. Este período crucial entre 1900 y 1910 requería que la gente se climatizara rápidamente si acaso podían sobrevivir.

El año 1905 encontraría una fuerza laboral negra realmente felices de estar empleados en el tan esperado mega proyecto sobre el canal Interoceánico. De haber aguantado años de desempleo y ahora estar empleado como líderes de los trabajadores recién llegados que llegaban de las islas de todas partes el Caribe ahora era un bienvenido desafío. Los Jamaicanos ahora eran los experimentados y capaces capataces negros, los “Jamaican Bosses” para los norteamericanos blancos que en este tiempo eran muy pocos, y si duraban más que un año y no morían en este rudo y despiadado clima, se transformarían en los capataces blancos de la nómina de oro o, el “Gold Roll.”

Los ciudadanos negros de los EE.UU., desde el principio del proyecto, no eran animados para trabajar, y si, por casualidad, eran contratados, los trataban como empleados de la nómina de plata, el “Silver Roll,” aun siendo ciudadanos americanos. Los expedientes históricos revelan que en el principio del los trabajos luego del período francés la representación de los ciudadanos americanos negros en todos en la fuerza laboral era el mas escaso de cualquier grupo de ciudadanos americanos.

Como había sucedido durante el proyecto francés, igualmente sucedió en el proyecto americano ya que los Westindians sirvieron como mano de obra y jefes para la multitud de trabajadores negros, chinos e hindúes. Dirigieron los trabajos en los grandes agujeros conocidos como los cortes y fueron reconocidos como los primeros cavadores.

De hecho, desde los tiempos de los pactos de seguridad mercantilistas hasta el período ferroviario americano (1848) y el segundo o proyecto americano del canal, ellos, los Westindian, estaban allí para accionar los trabajos preliminares que se tenían que completar antes de que las brigadas de trabajadores negros tomaran su primer paso en suelo Panameño en los años previos al 1903, incluso antes de que el país haya sido reconocido oficialmente como república libre.

Esta historia continua.

Comments are closed.